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"El año 2018 está siendo fantástico para los libros", afirmó Bill Gates. "Apenas si han pasado cuatro meses y ya he terminado dos que se ubican entre los mejores que he leído en la vida".

Según una publicación en su blog, Gates Notes, The Better Angels of Our Nature dejó de ser su favorito, reemplazado por otro del mismo autor, Steven Pinker, Enlightment Now, y el último de su amigo Hans Rosling, Factfulness: Ten Reasons We're Wrong About the World—and Why Things Are Better Than You Think. Los dos tratan sobre el progreso, uno de los temas favoritos del fundador de Microsoft.

Gates dice que, aunque lo hace, no debería hablar de mundo desarrollado y mundo en desarrollo. "Cualquier categoría que agrupa juntas a China y la República Democrática del Congo es demasiado amplia para ser de utilidad", argumentó. Pero a falta de un término mejor lo siguió usando. Hasta ahora, que descubrió Factfulness, sobre el que escribió en su blog.

Hans Rosling dedicó los últimos momentos de su vida a completar su libro Factfulness. (Foto: Jörgen Hildebrandt)

Allí el mundo aparece en cuatro grupos de ingresos:

• En el Nivel 1, 1.000 millones de personas viven con menos de USD 2 por día, caminan descalzas, cocinan a fuego abierto, duermen sobre el piso y usan buena parte de su día en conseguir agua potable; sus hijos trabajan.
• En el Nivel 2, 3.000 millones de personas viven con entre UDS 2 y USD 8 por día, tienen zapatos y acaso una bicicleta, con lo cual tardan menos en obtener agua; duermen sobre colchones y cocinan en un aparato de gas; sis hijos van a la escuela.
• En el Nivel 3, 2.000 millones de personas viven con entre USD 8 y USD 32 por día. Tienen agua corriente y heladera, también pueden acceder a una moto. Algunos de sus hijos comienzan (y hasta terminan) el secundario.
• En el Nivel 4, 1.000 millones de personas viven con más de USD 32 por día. Tienen como mínimo educación secundaria y probablemente pueden comprar un automóvil y salir de vacaciones.

"Esto me resultó un descubrimiento", escribió el fundador de Microsoft. El modelo, cree, resulta importante porque es muy difícil medir los distintos ritmos del progreso si el mundo se divide en países ricos y países pobres. "Cuando esas son las únicas opciones, tendemos más a pensar que cualquiera que no tiene cierta calidad de vida es 'pobre'".

Este enfoque es una de muchas ideas que admiró en el libro de Rosling, quien trabajó en él hasta su muerte. El grueso del texto se ocupa de "los diez instintos que nos impiden ver el mundo objetivamente", como el miedo, la impresión que causan los tamaños y la tendencia binaria o a la polarización.

"Hans argumenta que estos instintos nos hacen difícil la posibilidad de poner los hechos en perspectiva", resumió Gates. Pone como ejemplo la noticia de un tornado que mata a 10 personas en un pueblo. Sí sólo se miran los titulares, se trata de una tragedia insoportable. Pero si se lo mira en un contexto histórico se advierte que hoy ese fenómeno natural causa menos muertes que antaño. "En otras palabras, el mundo puede ser a la vez malo y mejor".

La mayoría de "los milagros de la humanidad", como denominó a los hitos del avance el empresario y filántropo, son construcciones de largo plazo: "El progreso llega poco a poco". En los últimos 20 años la cantidad de gente que vive en la pobreza extrema se redujo a la mitad, pero no hubo un día en que eso se declarara.

"Otra cosa destacable sobre Factfulness —y sobre Hans— es que se niega a juzgar a alguien por sus percepciones erradas", destacó. No ataca a quienes ignoran sino que, al contrario, cuenta la historia de su propia ignorancia. "Explica que estos instintos nos hacen humanos, y que superarlos no es fácil".

Tras recomendar las charlas TED de Rosling, Gates definió Factfulness como "un libro fantástico, un gran compañero para Enlightment Now, de Pinker (aunque Hans es un poco menos académico que Pinker)".

Enlightment Now recibió un comentario más que elogioso de Gates en su blog a fin de enero, un mes antes de que el volumen saliera a la venta: si durante años dijo que The Better Angels of Our Nature, de Pinker, era "el mejor libro que había leído en una década", ahora el autor "se las ha arreglado para superarse", escribió. Lo llamó su "nuevo libro favorito de todos los tiempos".

El autor comienza con una defensa del Iluminismo, "una época en la que la razón, la ciencia y el humanismo se consideraban las virtudes máximas", resumió el empresario, y una invitación a recuperar esos ideales. A razón de una por capítulo, explora 15 medidas del progreso a lo largo de la historia.

"Logra compartir una tonelada de información de manera persuasiva, memorable y fácil de digerir", agregó. Porque las unidades de medida que emplea no son sólo las previsibles, como la reducción de la mortalidad infantil. Como ejemplo, Gates eligió sus cinco datos favoritos:

Steven Pinker volvió a fascinar a Bill Gates, que tenía como favorito su libro anterior. (Foto: Rose Lincoln)

Hoy tenemos 37 veces menos probabilidades de morir por un rayo que hace décadas: "Tenemos más capacidad para predecir el clima, más educación sobre seguridad y más gente que vive en las ciudades".
El tiempo que demora lavar la ropa pasó de 11,5 horas por semana en 1920 a una hora y media en 2014. "Puede sonar trivial en el gran esquema del progreso. Pero el ascenso de la lavadora de ropa mejoró la calidad de vida al dejar libre más tiempo para que la gente —en su mayoría, mujeres— disfrute de otras actividades. Ese tiempo representa casi medio día cada semana".
• Hoy tenemos menos probabilidades de morir en el trabajo. "Cada año 5.000 personas mueren en accidentes ocupacionales en los Estados Unidos. Pero en 1929, cuando nuestra población era menos de dos quintas partes de lo que es hoy, 20.000 personas morían en el trabajo".
El coeficiente intelectual promedio aumenta 3 puntos cada década. "Los cerebros de los niños se desarrollan más completamente gracias a una nutrición mejor y a un ambiente más limpio". Pinker cree que también contribuye el mayor pensamiento analítico cotidiano: "Ve cuántos símbolos interpretas cada vez que miras la pantalla del teléfono o el mapa del subterráneo".
La guerra es ilegal. "La idea parece obvia. Pero antes de la creación de la Organización de las Naciones Unidas en 1945, ninguna institución tenía el poder de impedir que los países fueran a la guerra entre sí. Aunque ha habido excepciones, la amenaza de sanciones internacionales se ha probado como una disuasión efectiva de la guerra".

El progreso humano y los instintos que nos impiden percibirlo objetivamente son los temas de nuevos libros favoritos del fundador de Microsoft.

Otro de los temas que atraviesa el libro es la percepción del progreso. A Gates le interesó especialmente la desconexión entre el progreso actual y el modo en que la gente lo ve. "En todo el mundo las personas viven más, más sanas y más felices, entonces, ¿por qué tanta gente cree que las cosas empeoran?". El instinto del pesimismo —un área que este libro comparte con Factfulness— está en la raíz del asunto.

Sin embargo el excesivo optimismo tampoco le interesó a Gates. Su única observación negativa fue que Pinker trató la inteligencia artificial de ese modo. "Él desestima rápidamente la idea de que los robots depongan a sus creadores humanos. Aunque no creo que corramos el riesgo de un escenario al estilo Terminator, la pregunta que sostiene ese temor —¿quién exactamente controla los robots?— es válida", argumentó, y defendió que las instituciones globales se aboquen al tema.

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